Cada tótem cuenta una historia

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En el noroeste del Pacífico, el tótem es algo que la mayoría de los viajeros y muchos residentes admiran, pero es posible que no logren entenderlos realmente. Estos tótems, creados por los talladores de las Primeras Naciones, no son solamente obras de arte únicas, son historias y marcadores. Cada uno es un símbolo de la historia familiar y la ascendencia, representan un vínculo con la tierra y los recursos.

Two intricately carved totem poles nestled in tall, green grass.

Tótems en SGang Gwaay Llanagaay en la Reserva del Parque Nacional Gwaii Haanas y Sitio Patrimonial Haida en el norte de la Columbia Británica. Foto: Brandon Hartwig

Las Primeras Naciones han transmitido el conocimiento de generación en generación a través de las tradiciones intangibles, lo que incluye contar historias. Los tótems eran la forma tradicional de contar la historia de un clan individual y comunicar leyendas, historia y cultura. Cada tótem tiene una historia distintiva y se pueden agrupar en categorías específicas; las categorías dependen de dónde se ubica el tótem y la ocasión para la cual fue tallado.

Two men carve a totem pole.

Tallando un tótem en el taller de Calvin Hunt en Port Hardy. Foto: Calvin Hunt

Los tótems de bienvenida se colocaban tradicionalmente en las playas de las aldeas para saludar a los visitantes. Hoy en día, los tótems contemporáneos se pueden encontrar en sitios importantes donde los visitantes son bienvenidos a las tierras de las Primeras Naciones, en museos y en sitios importantes. Dentro de las casas de los jefes de alto rango es donde se encontraron tótems de las casas; la historia familiar era cuidadosamente tallada en cada poste. Los tótems conmemorativos se colocaban frente a una casa y describían logros o eventos especiales en la vida de la familia del difunto. Los postes mortuorios eran completamente diferentes, conservaban restos de los fallecidos y eran tallados por cualquier persona de alto rango en una comunidad. Los tótems eran invertidos para proporcionar más espacio en la parte superior y se creaba una cavidad y los restos eran colocados en el interior.

Welcome totems stand in front of a green forest.

Tótems de bienvenida en el campamento de Qualicum First Nations en Qualicum Beach, tallados por Simon Charlie.

Muchos de estos tótems todavía se pueden encontrar en varios lugares de la costa oeste, pero hay un poste que ahora solo se puede encontrar en un museo: el tótem de la vergüenza. Tradicionalmente tallado por un jefe que deseaba humillar o ridiculizar a otro, a menudo un rival, los tótems de la vergüenza representaban al sujeto en una postura poco halagadora. Cuando el mal se corregía, el tótem se caía.

A large workspace used for carving totem poles.

Tótem tallado en el Centro Patrimonial Haida en Skidegate, Haida Gwaii. Foto: Kent Bernadet

Cada imagen grabada en un tótem representa una anécdota y una historia grabada. Las criaturas del mundo natural (osos, peces, lobos, ballenas) están comúnmente presentes en los tótems; también lo están las criaturas sobrenaturales míticas, como el trueno o la serpiente de mar. A menudo, una criatura específica está representada en el poste como la cresta familiar de las Primeras Naciones. Esta cresta generalmente se transmite de generación en generación, pero también puede heredarse a través del matrimonio, adquirida por la conquista de un enemigo o asignada por otra familia. Esta cresta familiar a menudo aparece en la parte superior del tótem.

A colourful totem pole erected on a lush green lawn.

Tótem conmemorativo en los cementerios de Namgis en la Bahía Alert.

Los tótems también pueden incluir objetos cotidianos y ceremoniales que indican el estatus social de una familia o leyendas que son figuras centrales de la historia del tótem. Estos postes a menudo representan el estado de una familia en la comunidad, sus orígenes y linajes, derechos y privilegios, experiencias sobrenaturales, territorios, matrimonios y recuerdos. Un tótem es una historia familiar completa, creada para durar toda la eternidad.

An intricately carved totem pole stands in front of a colourfully painted wooden wall.

Tótem en Ksan Historical Village & Museum. Foto: Grant Harder

Cuando un tótem está completo, el levantamiento del poste es motivo de celebración que incluye una ceremonia (potlatch). Los asistentes aledaños y de lejos convergen seguidos por varios días de festividades. El gobierno canadiense prohibió el potlatch en 1884, y conllevó a un período de tótems comprados y robados por coleccionistas de todo el mundo. Al mismo tiempo, los talladores tradicionales fallecieron sin compartir su experiencia con la próxima generación. Esto dio lugar a la casi extinción del arte de la talla de tótems en la década de 1950.

El personal del Museo de Antropología de la Universidad de la Columbia Británica, comprendió la importancia de la inminente desaparición de la talla de tótems. En 1950, el museo encargó a Mungo Martin, uno de los últimos maestros talladores en el Pacífico Noroeste de la época, que replicara tótems viejos y en descomposición. Esa previsión, combinada con el levantamiento de la prohibición de los potlatch en 1951, dio lugar a un resurgimiento del arte y una nueva generación de talladores que recibieron asignaciones, incluidas las réplicas de tótems más antiguos que se estaban degradando con la edad y el desgaste del clima.

Two men paint a totem pole in green, white, brown and black.

Pintando una réplica de un tótem en el taller de Calvin Hunt. Foto: Calvin Hunt

Esta tradición cultural tomó más impulso en 1966, cuando el gobierno provincial celebró el centenario uniendo a las colonias en la Isla de Vancouver con el resto de la Columbia Británica. Como parte de la conmemoración, se encargó a 11 talladores de las Primeras Naciones que crearan 19 tótems que formarían una nueva “Ruta de los Tótems”. Estos tótems actuarían como marcadores para la ruta terrestre y acuática desde Tsawwassen, en el continente, hacia el sur de la isla de Vancouver y hasta Prince Rupert en el norte de la Columbia Británica. Muchos de los talladores fueron la última generación de artistas de las Primeras Naciones entrenados tradicionalmente en sus comunidades y los tótems se convirtieron en los últimos vestigios de su trabajo.

The starting point for a Totem Tour is lined with colourful totems.

El punto de partida del tour Duncan Totem

Hoy en día, muchos postes a lo largo de la Ruta de los Tótems todavía están en su lugar y las comunidades a través de la Columbia Británica levantan tótems tradicionales en la tierra como una señal de respeto a nuestras Primeras Naciones. La ciudad de Duncan, ahora conocida como “La ciudad de los Tótems”, se ha dado cuenta de la importante historia cultural incrustada en los tótems. Y han creado un recorrido a pie por el centro de la ciudad llevando a los visitantes en un viaje para ver 39 tótems creados por varios artistas aborígenes en diversos estilos. En la remota comunidad de la Bahía Alert se encuentra el tótem más alto del mundo con 53 metros de altura y el cementerio de Namgis alberga muchos tótems en diferentes etapas de descomposición. Permitir que los tótems regresen a la tierra de donde vinieron es una tradición. Hoy en día, muchos tótems en descomposición son restaurados o replicados en un esfuerzo por mantener vivas las historias que están grabadas en ellos.

Los tótems no son simplemente obras de arte únicas, son historias. Historias que vinculan a las Primeras Naciones con su pasado y representan su futuro. Un verdadero testimonio de la resistencia para mantener su cultura y las tradiciones vivas de las Primeras Naciones en la Columbia Británica.

An infographic that describes five interesting facts about Totem poles.